La realidad virtual frena la evolución del Alzheimer

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Los datos que aporta la Organización Mundial de la Salud (OMS) son ilustrativos: se diagnostican cerca de diez millones de casos de demencia en el mundo, de los que entre un 60 y un 70% se asocian al Alzheimer. Y las perspectivas confirman esta dinámica: se prevé que a nivel global haya 115 millones de personas afectadas por esta enfermedad. En España, la cifra actual se sitúa los 800 mil. Ante este contexto, y atendiendo a que de momento no hay cura contra el Alzheimer, los esfuerzos se centran en explorar vías innovadoras que mejoren la calidad de vida de los enfermos y también frenen su evolución. Y en este camino, la realidad virtual es la que ofrece más posibilidades.

Las experiencias de sesiones terapéuticas con esta tecnología inmersiva han dado buenos resultados en su intento de incentivar la actividad neuronal y retrasar su erosión. Diego Redolar, director del Cognitive Neurolab del Hospital de la Santa Creu y Sant Pau de Barcelona y profesor de Estudios de Ciencias de la Salud de la Universitat Oberta de Catalunya (UOC), señala en declaraciones a eHealth Reporter que “estas sesiones han demostrado gran efectividad en las fases iniciales de la enfermedad, ya que, como el paciente tiene pérdida de atención y de memoria, estimular esas funciones es muy positivo para el resto de neuronas que todavía están vivas y para que, por tanto, la enfermedad no avance tan rápidamente”.

Redolar compara los resultados obtenidos gracias a la realidad virtual con la actividad mental que ha tenido el paciente a lo largo de su vida. Es lo que él denomina reserva cognitiva. Este concepto se refiere a que actividad mental desarrollada por cada persona supone una reserva y defensa mayor para afrontar los cambios cerebrales provocados por el Alzheimer.

La realidad virtual es también una alternativa prometedora desde el punto de vista emocional y afectivo del paciente, ya que las neuronas de la región del hipocampo, una de las primeras estructuras cerebrales dañadas en la enfermedad de Alzheimer, son muy importantes para el estado de ánimo de las personas.

ESTUDIOS Y EXPERIENCIAS REALIZADAS
Como señalábamos anteriormente, son ya numerosas las iniciativas terapéuticas con realidad virtual. Destacamos por ejemplo el ejercicio realizado en el Hospital de Niza con varios pacientes con demencia y pérdida parcial de memoria. El objetivo del estudio era aumentar la concentración y mejorar la actitud de los pacientes con Alzheimer, que en fases tempranas de la enfermedad pueden cursar cuadros de ansiedad, depresión, irritabilidad o apatía. Los participantes experimentaban un ambiente inmersivo muy realista gracias a una gran pantalla 3D, gafas y guantes especiales, con los que el paciente mueve y “toca” los objetos que se ven proyectados

En España, Investigadores del Instituto Tecnológico de Castilla-León han diseñado un dispositivo de realidad aumentada que alerta a afectados por Alzheimer sobre posibles situaciones de peligro o tareas del día a día, ayudándoles incluso a encontrar los medicamentos. El citado dispositivo mapea la casa del usuario para reconocerla y saber dónde está el paciente y hacia dónde está mirando en todo momento. De esta forma, al conocer la ubicación exacta del usuario, éste puede recibir avisos o informaciones que sean útiles en su vida diaria.

También las universidades trabajan con la realidad virtual para prever la posibilidad de que una persona pueda sufrir demencias en un futuro. Por ejemplo, un estudio del Centro de Enfermedades Neurodegenerativas de Bonn, en Alemania, demuestra que la mayor o menor habilidad de los jóvenes a la hora de recorrer un laberinto virtual puede ayudar a predecir la posibilidad de que en un futuro puedan sufrir Alzheimer. Por su parte, el Instituto Milenio de Neurociencia Biomédica de Chile llevó a cabo una investigación para analizar signos precoces de la enfermedad por medio de un ejercicio de realidad virtual que consiste en nadar en una piscina hasta encontrar una plataforma oculta.

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